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谷歌地图让《精灵宝可梦GO》爆红 背后还有这故事

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《Pokemon GO》之父讲述幕后故事:当年差点被谷歌放弃

来自 新浪科技 2016-07-27 资讯

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日前,谷歌首席游戏设计师诺亚菲尔斯登正式离开谷歌,这位在谷歌任职4年的游戏设计师希望能够在未来有机会真正制作游戏,了却他的一桩心愿。

[ 转载自 新浪科技 ]

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美国《福布斯》杂志网络版今天发表署名瑞恩·麦克的文章,讲述了在全球广受追捧的《Pokemon
GO》背后的故事。作为这款游戏的开发商,Niantic曾经险些成为谷歌内部的弃儿,但最终还是凭借这款游戏吸引了全球的目光。

以下为文章全文:

要找出那些正在玩有史以来最受欢迎的智能手机游戏的人并不困难。他们都有一个明显特征:以一种独特的方式用一只手拿着手机放在面前。这个结论来自《Pokemon
GO》之父约翰·汉克(John
Hanke),我们当时一起在圣迭戈海港村的岸边散步,他第二天就要出席圣迭戈国际动漫展(Comic-Con),面对7000名粉丝发表演讲。

“他们都在玩游戏。”49岁的汉克说,他指着几个一边拿着手机,一边目不转睛盯着屏幕的人说,“那个背着背包站在那里的人,还有那些坐在那里的人。”

《Pokemon GO》是Niantic
Labs开发的一款免费的增强现实游戏,玩家可以在现实世界中利用手机捕捉虚拟精灵。自从7月发布以来,它迅速红遍全球。苹果表示,这款游戏第一周的下载量超过App
Store历史上的任何一款应用。而根据App
Annie的调查,10个美国人中就有1人每天都玩《Pokemon
GO》。SurveyMonkey估计,该游戏每天仅通过美国的应用内购业务便可创收约600万美元(该游戏已经登陆37个国家或地区)。

除了这些惊人数据外,美国民主党总统候选人希拉里·克林顿(Hilarry
Clinton)也在竞选中利用了这款游戏,而流行歌手贾斯汀·比伯(Justin
Bieber)也在中央公园寻找精灵,甚至有一名记者因为在美国国务院新闻发布会上玩《Pokemon
GO》而遭到公开谴责。

但鲜为人知的是,这样一款红遍全球的游戏当初却险些遭到“枪毙”。12个月前,身为谷歌员工的汉克越来越感到焦躁不安(他曾经推出了谷歌地球等产品),而作为谷歌内部的一个失败的“臭鼬”项目,他的游戏公司Niantic也不再受到重视。随着谷歌重组为Alphabet,Niantic似乎会被归入Android事业部,或者干脆关闭。但谷歌还算明智,它允许汉克寻找外部投资人,并主动分拆出去。正因如此,汉克才找到了任天堂和Pokémon
Company(后者负责口袋妖怪系列的知识产权),并达成了有史以来最明智的手机游戏交易。

对谷歌来说,这种安排显然起到了作用。谷歌仅持有Niantic不到30%的股份,但麦格理证券分析师预计,该公司的游戏有望实现50亿美元的年营收。

“如果谷歌始终将其控制在自己手中,我不确定《Pokemon
GO》还能否诞生,至少无法这么快诞生。”Niantic董事吉尔曼·路易(Gilman
Louie)说。

汉克一直热衷于视频游戏,他在Atari
400电脑上自学了编程,而他当时居住的得州小镇Cross
Plain只有1000人,整个镇上甚至只有一个交通信号灯。自称“土包子”的汉克毕业于得州大学奥斯汀分校,后来考入了加州大学伯克利分校哈斯商学院,希望在那里创办自己的游戏公司。来到伯克利不久,他就加入了同学的创业公司Archetype
Interactive,那家公司的唯一一款游戏是《 Meridian
59》,很多人将其视作首款3D大型多人在线角色扮演游戏。(他们毕业时卖掉了那家公司。)

在2000年创办并卖掉了另外一家游戏公司后,汉克与他人共同创办了Keyhole,那是一家地理空间软件公司,为用户提供各个地区的卫星图像。那项技术引发了谷歌联合创始人谢尔盖·布林(Sergey
Brin)的兴趣,他当时非常迷恋地图。在与谷歌CEO埃里克·施密特(Eric
Schmidt)其他高管开会时,布林使用Keyhole放大了卫星图像,展示出在场人员住宅的后院,希望以此说服董事会收购这家创业公司。2004年10月,刚刚上市的谷歌用价值3500万美元的股票收购了Keyhole。

汉克以为他只会在谷歌工作几个月,但他一待就是十多年,并长期担任该公司地理团队的两大主管之一。在此期间,他帮助谷歌在2005年发布了谷歌地图,并与史蒂夫·乔布斯(Steve
Jobs)展开谈判,让谷歌地图成为了第一代iPhone的预装地图。不仅如此,他还帮助谷歌地图成为了流量仅次于搜索的谷歌第二大业务。

但到2010年,汉克却希望离职创业,将地图和游戏整合到一起。在谷歌另外一位联合创始人拉里·佩奇(Larry
Page)的极力挽留下,他还是留在了谷歌,但却获得了足够的人手和资源,在谷歌旧金山办事处内部秘密创办了一个游戏部门。汉克将那家公司命名为Niantic
Labs,这个名称来自1849年淘金热期间向湾区运送旷工的一艘轮船。

他们最初的增强现实产品可以帮助用户通过移动设备和谷歌眼镜了解城市的地标建筑,后来又在2012年末发布了《Ingress》。那是汉克首次尝试基于地理位置的游戏,游戏中的两个团队可以使用自己的手机占领世界各地的不同地点。虽然获得了一些游戏玩家的青睐,但《Ingress》在谷歌内部并没有被视作一项突破性技术。

到了2014年春天,Niantic
CEO汉克梦想着将基于地理位置的游戏与老牌IP整合到一起,从而吸引更多用户。他曾经考虑过马里奥和大金刚,但最经常浮现在他脑海中的还是口袋妖怪,这个系列的视频游戏、卡牌、电影和动画片曾经在1990年代末俘获了大批千禧一代玩家。截至2016年5月,口袋妖怪系列产品累计销售额高达450亿美元。

一个偶然的机会,谷歌地图部门的一位名叫野村辰雄(Tatsuo
Nomura)的工程师围绕口袋妖怪规划了一个秘密项目,但出发点却与汉克截然不同。随着愚人节即将到来,野村希望移动用户可以在谷歌地图中追捕口袋妖怪精灵。通过朋友的介绍,他得以与Pokémon
Company的负责人会面,那家公司有一部分股份归任天堂所有,他们还在东京六本木地区与谷歌共同使用一个办公楼。“他们的CEO当时就很喜欢这笔交易。”野村回忆道,“我们其实并没有进行真正的谈判。”

那个愚人节玩笑的成功吸引了汉克的目光,他也找到了野村,希望能够借助他的关系再次与Pokémon
Company的负责人会面。2014年5月,汉克在一间会议室里见到了Pokémon Company
CEO Tsunekazu
Ishihara,并通过翻译展开了沟通。身为一名资深《Ingress》玩家,Tsunekazu
Ishihara立刻意识到将地理位置元素与口袋妖怪融为一体所产生的巨大影响。在已故任天堂CEO岩田聪的祝福下,汉克于那年夏天着手开发《Pokemon
GO》,并同意与Pokémon
Company和任天堂分享营收。(汉克拒绝披露具体的条款。)

与此同时,Niantic在谷歌内部的地位变得越来越不重要。随着该公司决定重组为Alphabet,谷歌的负责人也在考虑汉克这家公司的去向。他们曾经希望将Niantic整合到Android事业部,但汉克并不想重新回到谷歌庞大的官僚组织内部。

于是,他提出了分拆计划,希望获准独立发展,并寻找独立企业的资助。他会见了多家风险投资公司,包括Andreessen
Horowitz和KPCB——但Niantic大约1.5亿美元的估值令这些公司望而却步。其中一位曾经参与谈判的投资人回忆道,汉克当时只提到了《Ingress》,并未透露即将发布的《Pokemon
GO》。最终,汉克以更高的估值(大约1.75亿美元)获得了谷歌、任天堂、Pokémon
Company以及部分天使投资人提供的3500万美元投资——但却没有一家大型风险投资公司参与此轮融资。

不过,《Pokemon
GO》发布至今还不到一个月时间,而历史经验表明,Zynga(《FarmVille》开发商)和King.com(《糖果粉碎传奇》开发商)等一夜爆红的手机游戏公司都未能延续长期的成功趋势。汉克目前的任务是保持服务器的正常运转。由于操劳过度,他已经长出了大大的眼袋,没有太多时间处理其他事情,甚至连玩游戏的时间都没有。他自己的《Pokemon
GO》打到几级了?

“我大概5级。”他不好意思地说道。

自从任天堂旗下的《精灵宝可梦GO》当地时间上周三在澳大利亚和新西兰地区率先上线后,该游戏就吸引了全球无数的玩家进入。如今,不仅仅有无数玩家们在街道上捕捉精灵,当地企业也围绕着游戏推出了多种营销方案,该游戏的出现甚至还令不善于社交的玩家也通过游戏结识了大量好友。

起初,谷歌聘请菲尔斯登的初衷是为了打造属于自己的游戏产品,但这一计划却一直没有实现,即便是去年炙手可热的《精灵宝可梦GO》也不例外。《宝可梦GO》由Niantic公司开发制作,这家公司本是谷歌内部的部门,在谷歌重组时成为独立公司,并与任天堂合作带来了这款创收超过10亿美元的产品。

简单来说,《精灵宝可梦GO》由老牌游戏厂商任天堂和游戏公司Niantic共同开发,其最大亮点是将AR(增强现实)技术和宠物小精灵的角色设定结合起来。具体来说,当你打开游戏,启用地图和定位功能之后,游戏会便会通过摄像头实时拍摄的画面中叠加皮卡丘、杰尼龟等小精灵,这些精灵可能会藏在任何角落,你需要做的就是拿着手机四处走动,发现并且抓住它。

反观谷歌内部,关于游戏的制作一直没有任何好的进展,这也是菲尔斯登最终决定离开的原因。如今,他本人希望能加入一家游戏公司来完成制作游戏的梦想。

显而易见的是,这款游戏的成功与否同其内置的地图数据有关非常直接的关联。

谷歌的蓝图里,似乎并非成为一家游戏公司,而是一个更大的平台。Googleplay为谷歌带来了很大的收益,其中安卓游戏的贡献高达30%。同时,谷歌也是2016年全球第八大上市游戏公司,游戏营收约为41亿美元。

地图数据

菲尔斯登认为谷歌是一家极好的公司,但他不希望放弃游戏制作这件事。同时,他对游戏与神经科学和VR的融合有着十分浓厚的兴趣,希望能够在未来进入交感神经游戏、交互式虚拟现实电影或是其他技术领域进行探索。

Niantic创始人兼CEO、前谷歌地图与地球主管约翰-汉克(John
Hanke)此前曾一手创办了电子地图公司Keyhole,而该公司也在随后被谷歌成功收购,并借助当年的这一收购案启动了谷歌地球项目,汉克则担任了谷歌地理部门(包括谷歌地球、谷歌地图、街景等)的产品管理副总裁。2010年,Niantic作为谷歌的内部创业项目正式成立,而在去年10月谷歌架构调整成立母公司Alphabet时,Niantic宣布脱离出来成为一家独立的工作室。

因此,汉克本人非常清楚地图数据的准确性对于《精灵宝可梦GO》的成功与否会起到多大的作用。

我们中的很多人都曾在谷歌地球、谷歌地图项目上工作了多年的时间,因此我们当然希望这一游戏的地图数据足够精确。汉克说道。

Niantic曾于2012年发布了首款增强现实游戏多人游戏《Ingress》,但并不是很轰动。然而,当时这款游戏中的许多用户却为如今《精灵宝可梦GO》中许多地点设定提供了巨大的数据帮助。

在《Ingress》开发早期,Niantic就首先罗列出了一系列自己希望整合到游戏中的著名地标建筑或者地点。在游戏推出后,Niantic也征求了玩家的意见,并鼓励他们提交自己认为应该被整合到游戏中的地点名称。

简单来说,我们就是确定了那些希望整合到游戏中的地点,其中包括公共建筑物、历史经典或者地标性景点。此外,我们大约收到了来自玩家的1500万份申请,并将其中500万个地点纳入了游戏版图中。汉克说道。

而且,正是由于《Ingress》地图数据的庞大,Niantic后来才决定直接将其用作《精灵宝可梦GO》的地图基本数据来源。其中,《Ingress》中最受欢迎的一些地点被设置成为了《精灵宝可梦GO》中的Gym点,另外一些地点则被设置成为了Pokstops(Pokstops是存放着一系列宝物的地点,包括精灵球和精灵蛋等,Pokstops一般存在于标志性建筑物里,例如历史建筑、博物馆、艺术馆等,也会存在于停车场和商业街区)地点。

Pokstops的地点是由用户提交的,也就是基于人们能够到达的地点信息。不过,也有些Pokstops地点是位于北极和南极的。

当然,决定哪些精灵在哪些地点、位置出现则对地图数据的准确性提出了更高的挑战。比如,开发商需要首先清楚哪些地点有水流、小河或者池塘,又有哪些地方是动物园或者公园来安排不同的精灵。比如,水系的精灵就应该出现在有水流元素的地点中。

同时,开发团队还将包括天气、气候等这些更为复杂的地图数据考虑在内,同时根据这些信息来安排部分有特殊习性的精灵在特定气候的地点出没。

用户安全

自从《精灵宝可梦GO》问世以来,社交媒体上就出现了大量有关用户不顾人身安全前往各个危险地区收集精灵的消息。但汉克表示,保障用户安全一直以来都是游戏开发的最主要原则,比如开发商选定Gym和Pokstops地点的一个最主要标准就是他们需要足够安全。同时,开发商也禁止精灵出现在公路当中。

一旦你看到了精灵,你就可以在原地同其进行互动。当然,时刻低头寻找精灵肯定不是一种安全的游戏方式。因此,Niantic一直建议用户时刻抬头观察周围环境。Niantic的初衷是为玩家打造出一款足够安全,同时也鼓励他们从沙发上下来多运动的游戏产品,而我们也正在努力找到两者间的平衡点。汉克说道。

《精灵宝可梦GO》和AR的未来

汉克指出,自己计划在未来为《精灵宝可梦GO》增加一些全新的沉浸式功能体验,尤其是针对现有Gym和Pokstops地点增加更多的可玩性。

我们希望让开发团队打造出自己风格的Gym和Pokstops地点,并且引入交易机制。我们相信这会进一步激发玩家之间的合作、竞争和社交互动性。

尽管就目前而言,上述功能需要调用到的技术还并不成熟,但汉克表示未来的《精灵宝可梦GO》完全有可能配合增强现实头戴式设备来使用。

这其中所涉及的很多系统一开始或许只适合在室内使用,但我相信未来十年内我们会看到类似《精灵宝可梦GO》这样可以让玩家在室外佩戴着增强现实头戴式设备游戏的出现。汉克最后说道。

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